Recommandation: Tour des Flandres 2021: la grande course

La meilleure écriture et photographie du sport le plus dur du monde. Procurez-vous votre exemplaire maintenant dans tous les bons marchands de journaux et supermarchés, ou obtenez un Abonnement : est-ce que l’edition du  tour des Flandres 2021 nous rappellera celle de 2011 ?

Pour memoire:

Le Tour des Flandres 2011 a opposé une attaque écrasante épique de Fabian Cancellara contre les ruses et les embarcations de course de Nick Nuyens. Mais cette course, la dernière à se terminer à Ninove, a également représenté la façon dont le cyclisme change et s’adapte.

Cet article est tiré de Magazine Procycling, numéro 264.

Il y a eu un moment au début du Tour des Flandres 2011 où il semblait que la course avait été tuée à mort de pierre. La détente a été tirée par Fabian Cancellara, le champion en titre. En 2010, 12 mois auparavant, lui et Tom Boonen avaient attaqué le Molenberg avec 45 km à parcourir, puis il avait envoyé le Belge sur le Muur d’une manière si violente que même maintenant, presque une décennie plus tard, il y a un coin bruyant du Internet occupé par les véridistes du dopage moteur convaincu qu’il y avait plus que de la puissance musculaire en tournant ses pédales. Douze mois plus tard, il semblait que l’histoire pourrait se répéter.

En fait, il semblait que Cancellara écraserait encore plus résolument l’opposition. Ce fut Boonen qui commença le mouvement, utilisant la traînée des pavés de Haaghoek pour attaquer, emportant Cancellara avec lui.

Mais alors que la paire a choisi son chemin à travers un groupe d’évadés précédents sur le Leberg, Cancellara a bondi et Boonen n’a pas pu le égaler. Boonen s’est retrouvé coincé avec un groupe qui n’avait pas l’intention de l’aider à réduire l’écart avec Cancellara, tandis que le Suisse s’est efforcé de réduire l’écart entre lui et son coéquipier de Boonen, Sylvain Chavanel, seul à l’avant, et le reste de la course. (Ce que Boonen avait fait en attaquant quand il avait eu un coéquipier sur la route est incertain, mais il a eu amplement l’occasion de réfléchir à la sagesse de sa manœuvre, alors que Cancellara disparaissait à l’horizon.) Par Tenbossestraat, le 16 de 18 bergs et 15 km après l’attaque de Cancellara, l’écart entre Cancellara et Chavanel et un peloton de 50 hommes était de 65 secondes.

Il semblait que la course était terminée. Cependant, nous sommes parfois coupables en cyclisme de confondre la dernière course de cette année. Parfois, les coureurs font aussi cela.

Le cyclisme, plus que tout autre sport, vit à la fois dans le présent et dans le passé. Il suffit de regarder l’estime avec laquelle le Tour de France a tenu feu Raymond Poulidor pour le comprendre. Lorsque le Tour visite une ville, il déplace souvent l’ex-pro local pour présenter les maillots. Les douches de Paris-Roubaix et les virages de l’Alpe d’Huez sont décorés de plaques répertoriant les précédents lauréats. Le Tour des Flandres possède même son propre musée, dans lequel une pile de pavés est disposée, chacun avec le nom d’un gagnant.

C’est généralement un atout – les traditions du cyclisme font partie du marketing du sport. Dans le cas du Tour des Flandres, cela se manifeste par une célébration de la nature dure et granuleuse des courses sur pavés – le Tour peut être contesté par de légères figures bronzées qui peuvent danser sur les montagnes mais les classiques pavés sont pour voyous épaulés avec des mâchoires carrées et une imperméabilité aux intempéries. Les coureurs qui dominaient dans les premières années de la course étaient connus sous le nom de «Flandriens» – une description de leurs racines flamandes, mais également considérés comme englobant leur stoïcisme, leur ténacité et leur humilité. Les courses belges sont spéciales, et le fait qu’elles soient horribles à piloter fait partie de l’attrait.

Nous pouvons regarder les visages des cavaliers du peloton moderne, recouverts de boue projetée de la route, et ceux des «Flandriens» des années 1940 et 1950, et voir que ce qui les relie est beaucoup plus fort que ce qui les sépare. Ainsi, Johan Museeuw, qui a remporté la Ronde à trois reprises dans les années 1990, aurait pu avoir un vélo moderne et un paquet de paiement moderne, mais il était toujours coulé dans le même moule flamand dur que l’original «  Flandrien  », Briek Schotte, qui a remporté deux fois dans les années 40.

Les traditions du cyclisme sont aussi un football politique. Les modernisateurs suggèrent que le sport, financé pour une grande partie de son existence par des sponsors qui voulaient profiter du succès reflété des coureurs gagnants et par de généreux bienfaiteurs, a besoin d’un nouveau modèle commercial et de nouvelles sources d’argent pour survivre et prospérer.

Le Tour des Flandres 2011 se situait exactement sur cette ligne de fracture entre le passé et le présent du cyclisme. Il s’agit de la dernière tenue de la finale «traditionnelle», qui a grimpé le Muur et le Bosberg en route vers l’arrivée à Ninove. Lorsqu’il a été annoncé que la course de 2012 et les suivants allaient proposer un nouveau parcours, basé sur des tours et gravissant plusieurs fois l’Oude Kwaremont, et se terminant à Audenarde, les puristes étaient indignés.

Bien sûr, la décision de Flanders Classics, propriétaire de la course, était en partie financière et délibérément modernisante. Le contrat de Ninove pour accueillir l’arrivée était en place, Audenarde avait offert la somme la plus attractive pour la remplacer, et – lié – il y avait un différend au sujet de la ville de Geraardsbergen, au-dessus de laquelle se trouve le Muur, installant des tentes d’accueil indépendamment de la course. La nouvelle structure a initialement évité Geraardsbergen et a permis à Flanders Classics d’établir leurs propres tentes d’accueil, vraisemblablement lucratives, dans les champs le long de la moitié supérieure de la montée de Kwaremont.

Si vous vouliez une métaphore pratique pour les priorités des organisateurs – l’argent ou la course – vous ne pourriez pas chercher plus loin que le Kwaremont. Andreas Klier, ancien vice-champion du Tour des Flandres et DS dans la voiture d’Alberto Bettiol, le vainqueur en 2019, a déclaré que les tentes d’accueil avaient même changé la nature de la montée. Le vent dominant du sud-ouest soufflait à travers la traînée jusqu’au sommet du Kwaremont, ce qui en faisait un point très difficile dans la course; ces jours-ci, le vent de travers a été retiré de l’équation par les tentes. Tout grand club de football sait que les sièges d’entreprises rapportent plus d’argent, mais au détriment de l’atmosphère – la question est de savoir où devrait être l’équilibre?

Cependant, la tradition est une chose amusante en cyclisme. On pourrait dire que la finition traditionnelle Muur-Bosberg-Ninove était l’un des aspects déterminants de la course, mais la course n’a commencé à se terminer à Ninove qu’en 1973 après plus d’un demi-siècle dans diverses banlieues de Gand. Le Bosberg n’est apparu qu’en 1975, et la course a emprunté différents itinéraires en passant par le Muur jusqu’à s’installer en 1998. Rien n’est jamais gravé dans la pierre en course à vélo.

Ce qui nous ramène à 2011. La ressemblance avec 2010 a duré exactement 15 km après l’attaque de Cancellara, avant qu’il ne reçoive une leçon réelle sur la façon dont les choses peuvent changer, malgré le fait qu’il semble être gravé dans le marbre. Les mythes grecs nous apprennent que l’orgueil est toujours puni de représailles par Némésis. Dans ce cas, le Némésis de Cancellara est venu dans les couleurs rouge et noir de BMC, avec un doux cas de bonk.

L’équipe Leopard-Trek du coureur suisse a raté un repas et il a fallu plusieurs kilomètres à Cancellara pour obtenir une bouteille, ce qui lui a fait manquer d’énergie. Bien que le peloton ne comptait qu’une cinquantaine de coureurs et que la plupart des leaders soient maintenant assez isolés, sept des huit coureurs de BMC étaient arrivés. Personne d’autre n’avait le nombre ou la force pour avancer, alors ils se mirent au travail et l’avance de Cancellara, qui avait culminé à plus d’une minute, fondit tandis que lui et Chavanel grimpaient à travers Geraardsbergen jusqu’au pied du Muur. Juste au moment où il semblait que la course avait disparu, elle est revenue ensemble, puis, incroyablement, a explosé à nouveau sous la pression de Cancellara.

Alors que les premiers coureurs prenaient contact, il s’éloigna de nouveau, tirant un petit groupe à l’écart, puis un autre petit groupe, puis un autre couple de coureurs, jusqu’à ce que finalement, à l’approche du Bosberg, une douzaine de coureurs fusionnent en groupe à l’avant .

Une bagarre dans le bar roulant s’est ensuivie: Philippe Gilbert a attaqué le Bosberg et s’est dégagé, mais a été pourchassé dans une poursuite désespérée. Alessandro Ballan a ensuite essayé. Puis Nick Nuyens, brièvement.

Puis Geraint Thomas. Puis Juan Antonio Flecha. Puis Sebastian Langeveld. Personne ne pouvait s’enfuir; chacun a été chassé. L’attaque cruciale a eu lieu à un peu plus de trois kilomètres de Cancellara, chassés à leur tour par Chavanel et Nuyens.

Le mouvement a simultanément tué les chances de Cancellara et de Boonen. Boonen était le meilleur sprinteur, mais il est resté coincé avec les poursuivants tandis que son coéquipier Chavanel, qui avait dépensé une énorme quantité d’énergie dans 100 km d’évasion, avait peu de chance dans le sprint. Cancellara était également vulnérable – non pas à Chavanel mais au finisseur rapide Nuyens, qui avait été caché pendant presque toute la course et était à peine mentionné par les commentateurs jusqu’à la ligne d’arrivée, où il n’a fait que court-circuiter ses rivaux.

La victoire de Nuyens nous a rappelé que les courses de vélo ne sont pas toujours gagnées par le coureur le plus fort et que la tactique, la patience et un peu de chance donnent au sport de multiples niveaux de nuances qui n’existeraient pas s’il s’agissait d’un simple test de force.

Cela ne joue pas toujours bien avec les pairs du vainqueur ou le public – Boonen a reniflé que Nuyens s’était caché pendant toute la course, et lorsque les lecteurs de Het Nieuwsblad ont été interrogés en 2013 sur leurs éditions préférées de la Ronde, les deux qui ont reçu le plus grand nombre de voix a été obtenu en 1985, lorsque Eric Vanderaerden a gagné dans des conditions horribles, et en 1969, lorsque Eddy Merckx a gagné dans des conditions tout aussi horribles. Dans ces courses, les coureurs les plus forts ont surmonté des conditions météorologiques terribles et ont gagné seuls. En 2011, Chavanel et Cancellara avaient fourni la dimension épique, la durée de la pause du Français et la force des attaques suisses, mais la victoire n’est revenue ni à l’un ni à l’autre, mais à Nuyens, qui a montré la compréhension d’un politicien les vulnérabilités et le calendrier de ses rivaux plutôt que la super force par temps épique.

Mais la victoire de Nuyens nous en dit long sur la course à vélo. À un niveau granulaire, il y avait ce rappel qu’une tête forte l’emporte souvent sur des jambes fortes. Mais cela reflète également la tension persistante dans le sport entre tradition et modernité. L’histoire des classiques est riche d’histoires des courses pavées dures et granuleuses et des personnages stoïques et durs qui les gagnent.

Pourtant, Nuyens ne correspondait pas du tout à ce stéréotype. Il est diplômé en science des médias et en communication et ses parents ont travaillé dans l’industrie du diamant. Là encore, ses grands-parents étaient agriculteurs. Parfois, l’ancien et le nouveau coexistent très bien dans le cyclisme.